Les ravages de l'alcool sur le cerveau

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Une étude publiée mardi par l'Inserm, le CEA et les hôpitaux parisiens de l'AP-HP, dont les résultats sont détaillés dans la revue Neuropsychopharmacology, a mis en évidence les dangers de l'alcool sur le cerveau.

« Les ravages de l'alcool sur le cerveau » Des chercheurs de l’Inserm (1), du CEA (2), et de l’AP-HP (3) viennent de montrer, in vivo, que l’alcool chez des personnes dépendantes altère de manière localisée la matière grise (cellules nerveuses) et, de manière diffuse, la matière blanche (l’ensemble des connections entre les régions du cerveau). Les chercheurs mettent notamment en évidence que la consommation d’alcool à un âge précoce entraîne une diminution de la matière grise dans plusieurs zones cérébrales. Ce résultat, issu d’une expérience réalisée sur une trentaine de personnes, conforte des données obtenues à ce jour par des études post-mortem.

L’étude (4), réalisée de 2003 à 2006, sur 31 hommes, âgés de 30 à 50 ans, dépendants à l’alcool, - consommant en moyenne l’équivalent de 2 litres de vin par jour -, et socialement bien insérés (5), a permis aux chercheurs du CEA, de l’Inserm et de AP-HP de confirmer des résultats obtenus jusqu’alors de manière éparse. En effet, par l’intermédiaire de l’imagerie médicale, ces chercheurs ont remarqué que les sujets alcoolodépendants manifestent des modifications anatomiques du cerveau.

Plus précisément, ils ont constaté une diminution de la matière grise dans plusieurs régions cérébrales allant jusqu’à 20% dans les régions frontales. De plus, ces chercheurs ont montré que la matière blanche était altérée chez ces sujets dans son ensemble, avec une diminution majeure de 10% dans le corps calleux (région reliant les hémisphères entre eux).

Par ailleurs, cette étude a permis de révéler que l’âge du premier contact avec l’alcool était déterminant : plus l’alcool est consommé à un âge précoce, moins la matière grise est présente dans certaines régions cérébrales connues pour ne finir leur maturation qu’en fin d’adolescence.

La prise d’alcool à l’adolescence a donc un impact décisif sur le développement de ces régions. Ces résultats soulignent l’intérêt de la prévention et des recherches chez les jeunes à risque de toxicomanies en général.

Les chercheurs se sont également intéressés aux déficits cognitifs chez ces sujets. Sous-tendues par les régions frontales du cerveau, les fonctions cognitives type planification de tâche et résolution de problèmes sont altérées chez ces sujets. Ces travaux montrent aussi que les altérations cognitives étaient fortement reliées à des modifications de forme (morphométriques) de régions profondes du cerveau. Les recherches continuent sur l’exploration fine des modifications de l’ultrastructure du cerveau (IRM de diffusion) ainsi que sur leur impact sur le fonctionnement cognitif des sujets alcoolodépendants.

Références :

  1. Unité Inserm-CEA 797, recherche en neuro-imagerie et psychiatrie
  2. Service hospitalier Frédéric Joliot Curie (SHFJ) à Orsay
  3. Hôpitaux Paul Brousse à Villejuif et Emile Roux à Limeil-Brevannes
  4. L’étude a été soutenue par la MILDT (mission interministérielle de lutte contre le développement des toxicomanies), l’Inserm et le CEA.
  5. Coté par la ‘sociale adjustment scale’, Weissman M.M. (1976)

Synthèse de Presse de l'INSERM

En effet, il s'avère que « plus l'alcool est consommé à un âge précoce, moins la matière grise est présente dans certaines régions cérébrales connues pour ne finir leur maturation qu'en fin d'adolescence ». Jean-Luc Martinot, du service hospitalier Frédéric Joliot (CEA) a expliqué « nous avons décelé les traces d'une perturbation de la maturation du cerveau liée à la consommation précoce d'alcool. C'est une hypothèse d'autant plus inquiétante que le mode de consommation en France semble changer pour se rapprocher des pratiques anglo-saxonnes ».

(AFP, Nord Eclair, 29/11, Le Figaro, Libération, l'Humanité, 30/11)

SOURCE : Communiqué de Presse de l'INSERM

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